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毀滅性的鼠疫菌株出現了兩次可能會卷土重來

在黑死病橫掃歐洲三分之一到一半之前的許多世紀,一場同樣致命的瘟疫——查士丁尼大瘟疫在公元541年到543年之間的短短兩年間奪去了1億人的生命

長期以來,科學家們一直在爭論對人類造成巨大破壞的兩種最致命的瘟疫之間的聯系?,F在,一個國際研究小組通過分析查士丁尼瘟疫中死亡的兩個人的遺體得出結論,認為這次大流行是由兩種不同的鼠疫耶爾森菌引起的。

導致查士丁尼瘟疫的菌株可能早在14世紀黑死病出現之前就滅絕了。

研究人員說,這對今天的人們來說確實是個令人不安的消息。他們的發現表明,如果這種可怕的鼠疫細菌在之前兩次獨立地出現,那么沒有理由明天就不會出現另一種毒株……今天潛伏在老鼠毛皮里筑巢的跳蚤的腸道里。

這項最新研究發表在今天(1月27日)的《柳葉刀傳染病》雜志上。

導致黑死病的細菌,耶爾森氏鼠疫桿菌,存在于某些以嚙齒動物為食的跳蚤的腸道內。被感染的跳蚤咬一口就能把疾病傳染給人類。[需要注意的6個超級細菌]

“瘟疫仍然是一個現實的威脅在世界的一些地方,像馬達加斯加,有更多的人類鼠疫病例比其他任何國家——數百每年超過一千例,”戴夫·瓦格納博士說,co-first-author研究副教授在北亞利桑那大學微生物遺傳學和基因組學中心。

即使是在美國,每年平均也有7例黑死病感染,它們是由大約100年前從中國傳入加州的一種毒株引起的。

如果在感染后的幾天內進行治療,可以用抗生素治愈鼠疫。與中世紀歐洲和亞洲的情況不同,富裕國家的大多數人與攜帶跳蚤的嚙齒動物生活得并不近,這意味著鼠疫大流行的可能性不大。

然而,一場淋巴腺鼠疫的流行可能在缺乏適當衛生條件的貧窮國家肆虐,在感染后的短短幾天內就會造成惡性和不分青紅皂白的死亡。

“馬達加斯加有很多鼠疫病例的主要原因是他們有大量的非土著居民,他們是鼠疫的良好宿主,”Wagner告訴LiveScience。在美國,宿主通常是其他種類的嚙齒動物,如土撥鼠。

在此之前,瓦格納曾在一個研究小組工作,該小組認為查士丁尼瘟疫實際上是由鼠疫耶爾森氏菌引起的淋巴腺鼠疫,從而解決了長期以來的爭論。他們通過對兩名瘟疫受害者的DNA分析得出了這個結論。

這項新的研究進行了更深入的探索,并將出土的查士丁尼菌株與研究充分的黑死病菌株進行了比較。研究人員從埋葬在德國巴伐利亞州的這兩名受害者的牙齒中分離出了微小的DNA片段。(這一壯舉本身就獲得了已知最古老的人類病原體基因組。)

利用這些DNA片段,研究人員重建了鼠疫耶爾森菌的基因組,并將其與來自100多個現代菌株的基因組數據庫進行了比較??茖W家們發現,這種更古老的毒株是一種進化上的“死胡同”,與黑死病及其后爆發的毒株截然不同。

事實上,研究人員發現,第三次也是最近一次的鼠疫大流行(1850年左右起源于香港,導致數百萬人死亡)與席卷歐洲的黑死病是同一種瘟疫。換句話說,古老的毒株已經消失了,只有黑死病毒株留下來,導致了1850年的流行病。

“這項研究既令人著迷,又令人困惑,它產生了需要探索的新問題,”該研究的資深作者、安大略省漢密爾頓市麥克馬斯特大學麥克馬斯特古代DNA中心主任亨德里克·波因納爾(Hendrik Poinar)博士說?!袄?,查士丁尼大流行造成5000萬到1億人死亡,為什么它會消失?”

波因納爾說,他希望對古代基因組的研究能夠回答這些問題,從而幫助預防今天的這種流行病。

研究人員還確定查士丁尼菌株可能起源于亞洲,盡管一些人推測它起源于非洲。但是科學家們不知道什么時候。早期的瘟疫,如雅典瘟疫(約公元前430年)和安東尼瘟疫(約公元165年),也可能是特別強毒的耶爾森氏鼠疫菌株的獨立出現。

醫生警告說,在這個全球交通和移民快速發展的世界上,流行病可能以多種形式出現,并持續構成威脅。上一次大流行是1918年的流感大流行,當時有5億人感染,至少7500萬人死亡。自1980年以來,艾滋病毒/艾滋病大流行已奪去約3000萬人的生命。

然而,黑死病在殺死如此高比例的歐洲人口方面是極端的——事實上,可以說,是社會變革的原因終結了古典時代,然后,800年后,誕生了文藝復興。

關注Christopher Wanjek @ wanjek@wanjekfor,獲取關于健康和科學的幽默每日推特。Wanjek是《工作中的食物》和《壞藥》的作者。他的專欄《壞藥》(Bad Medicine)定期出現在《生活科學》(Live Science)上。

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